As Threats to Southern Ocean Mount, So Does Need for Greater Protections

CCAMLR should use annual meeting to help wildlife and ecosystems build resilience

As Threats to Southern Ocean Mount, So Does Need for Greater Protections
Penguins
Laurent Ballesta

Beginning Oct. 21, member countries of the Commission for the Conservation of Antarctic Marine Living Resources (CCAMLR) will meet for two weeks in Hobart, Australia, to determine the future of conservation in the Southern Ocean. CCAMLR delegates will consider proposals for three marine protected areas (MPAs), all of which have been discussed but failed to pass the commission in prior years. The urgency to designate new MPAs in the Southern Ocean continues to rise, driven by a growing body of science showing that conservation action in the Antarctic region could provide much-needed climate resilience for vulnerable ecosystems.

Earlier this year, the United Nations published a dire report on the state of global biodiversity, warning that species extinction rates are accelerating and declaring that about 1 million species are already threatened with extinction. This number includes iconic Southern Ocean species such as emperor and chinstrap penguins. A second report released last month by the Intergovernmental Panel on Climate Change concluded that the ocean and the Earth’s ice-covered regions, or cryosphere, are on the front line of the climate crisis, and recommended that global leaders act to increase the number and size of MPAs.

CCAMLR is well positioned to contribute significantly to this goal, given that the Southern Ocean makes up 18 percent of the global ocean and that its cold, deep waters store significant amounts of carbon. Further, scientists frequently note that what happens in the Southern Ocean doesn’t stay there so, for example, disruptions to nutrient upwelling and northbound currents could affect marine life around the world.

MPAs are the most effective tool to protect ocean ecosystems because they increase the diversity and abundance of species while enhancing the ocean’s resilience to environmental impacts, including climate change. An MPA network in the Southern Ocean would also help preserve the region’s function as a vital carbon sink—a service that is amplified by Antarctic krill, a keystone species that sequesters 23 million tons of carbon in the Southern Ocean each year.

This year, CCAMLR member governments should designate the three proposed MPAs—in East Antarctica, the Weddell Sea, and the Antarctic Peninsula. These areas, together with existing MPAs in the region, would protect more than 7 million square kilometers, significantly contributing to the International Union for Conservation of Nature’s goal of protecting 30 percent of the world’s ocean by 2030 and fulfilling the commitment that CCAMLR members made in 2011 to establish an MPA network that protects representative examples of marine ecosystems, biodiversity and habitats.

CCAMLR’s scientific committee should also take the opportunity in Hobart to endorse a work plan that would enable the commission to adopt a long-term ecosystem-based management system for the Antarctic krill fishery. Commercial fishing grounds for Antarctic krill have a high degree of overlap with foraging ranges for land-based predators. This overlap creates fisheries competition that could further weaken ecosystems and compromise breeding and feeding conditions for many Southern Ocean species. In conjunction with a network of MPAs, this ecosystem-based management plan would provide the Southern Ocean ecosystem a fighting chance against cumulative stressors in the region.

Fact Sheet

Un réseau d’aires marines protégées dans l’océan Austral

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L’océan Austral, qui entoure le continent antarctique, est l’un des écosystèmes marins les moins altérés de la Terre. Représentant 15% de la surface océanique mondiale, il abrite des milliers d’espèces que l’on ne trouve nulle part ailleurs : des étoiles de mer aux couleurs éclatantes, des vers bioluminescents, des pieuvres de couleur pastel, etc. L’océan Austral sert aussi d’habitat à des millions de manchots, dont le régime alimentaire est principalement constitué de krill, un petit crustacé ressemblant à une crevette. Il recèle également de nombreuses autres espèces nourricières qui représentent un maillon essentiel d’un réseau trophique à l’équilibre délicat. Les scientifiques estiment que le changement climatique et la hausse des températures – qui, à cet endroit de la planète, s’opèrent plus rapidement qu’ailleurs – modifient l’équilibre de cet écosystème.

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Protection de l’Antarctique de l’Est

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Au large de l’Antarctique de l’Est, les aires marines de MacRobertson, de Drygalski et de la mer de Dumont D’Urville-Mertz couvrent une superficie de près d’un million de kilomètres carrés. Ces trois aires forment le projet actuel de système d’aires marines protégées (AMP) devant être examiné par la Commission pour la conservation de la faune et la flore marines de l’Antarctique (CCAMLR). The Pew Charitable Trusts encourage la création de réserves marines sans capture car de nombreux éléments indiquent qu’elles aident à renforcer les écosystèmes et à rétablir la biodiversité. Les réserves marines peuvent également améliorer la résilience au changement climatique. Plus précisément, les réserves marines sans capture aident les océans et la planète à s’adapter à six effets majeurs du changement climatique : l’acidification des océans, l’élévation du niveau de la mer, l’augmentation de l’intensité des tempêtes, les changements dans la répartition naturelle des espèces, la diminution de la production biologique et la baisse de la teneur en oxygène.

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Protection de la mer de Weddell

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La Commission pour la conservation de la faune et la flore marines de l’Antarctique (CCAMLR) se penche actuellement sur une proposition visant à créer une réserve marine de plus de 2 millions de kilomètres carrés en mer de Weddell. La mer de Weddell est une baie éloignée et couverte de glace, située à l’est de la péninsule Antarctique. Elle recèle l’un des écosystèmes marins les plus naturels au monde.

Issue Brief

Protéger la péninsule Antarctique est capital pour la vie marine

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Issue Brief

Les eaux au large de l’ouest de la péninsule Antarctique et la mer de Scotia abritent une vie marine diverse et abondante.

Additional Resources

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Protecting East Antarctica and the Southern Ocean

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In addition to millions of penguins, East Antarctica is home sea spiders the size of dinner plates and bright jelly fish and other bottom dwelling sea creatures that make the waters resemble a coral reef.

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Les sanctuaires de l'océan Austral

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L'océan Austral, c'est-à-dire les eaux qui entourent l'Antarctique, est la dernière zone sauvage encore intacte de la planète. Mais le réchauffement climatique et la pression exercée par la pêche menacent cette vaste zone et ses espèces emblématiques, comme les manchots, les baleines et les otaries.

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CCAMLR 101: How to Protect Antarctica's Marine Life

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What is CCAMLR, and how can it protect the penguins, seals, whales, and other animals that live in Antarctica? Our whiteboard animation explains.